Однако, огневое превосходство «Штира», находившегося даже в таком плачевном состоянии, вкупе с посильной помощью «Танненфельса», вскоре начало сказываться. «Либерти» полыхал практически от носа до кормы, скудный боезапас подходил к концу, а экипаж транспорта понес большие потери убитыми и ранеными. Видя бесперспективность дальнейшего сопротивления капитан Бак отдал приказ команде покинуть судно. Буквально сразу после этого немецкий снаряд разорвался рядом с кормовым орудием и уничтожил весь расчет, который успел к этому времени сделать 35 выстрелов. «Стефен Хопкинс» остался без защиты. Но тут к 102-миллиметровке бросился самый юный член команды, 18-летний кадет Академии торгового флота США Эдвин Джозеф О'Хара. Приписанный к машинному отделению, он, тем не менее, все свое свободное время проводил у орудия. За время рейса кадет очень подружился с ненамного старшим чем он сам 22-летним энсином Уиллетом, и тот обучил друга премудростям артиллерийской науки. Это оказалось не напрасным. О'Хара в одиночку сумел выпустить последние пять снарядов, добившись при этом пяти (!!!) попаданий в «Штир». К сожалению, юный герой погиб спустя несколько минут, когда помогал переправлять раненных на спасательные плоты.

В 9.18 Герлах отдал приказ прекратить стрельбу из-за того, что американский корабль уже весь горел и прекратил сопротивление. Всего бой продлился около двадцати минут. Однако повреждения нанесенные противниками друг другу оказались фатальными для обоих. Американцы смогли спустить уцелевшую спасательную шлюпку № 1. На нее перешли 19 оставшихся в живых из 58 человек, находившихся на борту американского транспорта. Пятеро из них имели тяжелые ранения. Еще несколько человек во главе с третьим помощником разместились на спасательных плотах. Около 10.00 «Стефен Хопкинс» затонул. На его борту остались капитан Пол Бак и тяжелораненый старший помощник Ричард Можковски, отказавшиеся покинуть судно, также как и не вернувшийся из машинного отделения старший механик Руди Рутц. Спасшимся с «Хопкинса», предстояло изнурительное 1800-мильное путешествие без каких-либо навигационных приборов, которое закончилось через месяц, 27 октября, на побережье Бразилии, в небольшой рыбацкой деревушке Барра-де-Стапапуана в 22 километрах от Рио-де-Жанейро. Только 15 отважным морякам из 19 находящихся в шлюпке удалось увидеть землю. Четверо, не вынеся лишений плавания, умерло, также как и все, кто находился на спасательных плотах. Всего в живых осталось десять моряков и пять артиллеристов. Уже после войны стало известно, что несмотря на приказ Герлаха найти и поднять на борт «Танненфельса» спасшихся с американского судна, экипажи обоих германских кораблей, озлобленные собственными потерями, отказались его выполнять.

Есть и другая версия. Мюггенталер пишет, что Герлах и Хаазе (командир «Танненфельса») отдали приказ попытаться найти кого-нибудь из экипажа «Хопкинса», но (как отмечено в вахтенном журнале блокадопрорывателя) «никакие пленные не были найдены из-за плохой видимости».

0
Ленты новостей